Há mais de uma estirpe do novo coronavírus? Icone de Excluir

Desde o surgimento do novo coronavírus, chamado SARS-COV-2, vários pesquisadores propuseram que há mais de uma estirpe, e que as mutações levaram a mudanças em quão infecciosa e mortal ela é. No entanto, as opiniões estão divididas.

As mutações genéticas são um fenômeno natural e cotidiano. Eles podem ocorrer sempre que o material genético é copiado.

Quando um vírus se replica dentro da célula infectada, a miríade de novas cópias terá pequenas diferenças. Por que isso é importante?

Quando as mutações levam a mudanças na forma como um vírus se comporta, isso pode ter consequências significativas. Estes não têm necessariamente de ser prejudiciais para o hospedeiro, mas no caso de vacinas ou medicamentos que visam proteínas virais especificadas, mutações podem enfraquecer essas interações.

Desde o surgimento do SARS-COV-2, vários estudos de pesquisa têm destacado variações na sequência genética do vírus. Isso levou a discussão sobre se existem ou não várias cepas, se isso tem um impacto sobre a facilidade com que o vírus pode infectar um hospedeiro, e se isso afeta ou não quantas pessoas mais provavelmente morrerão.

Muitos cientistas pediram cautela. Nesta Característica Especial, resumimos o que os pesquisadores atualmente sabem sobre mutações SARS-COV-2 e ouvimos de especialistas sobre suas opiniões sobre o que elas significam para a pandemia.

SARS-COV-2 é um vírus de RNA envolto, o que significa que seu material genético é codificado em RNA de cadeia única. Dentro de uma célula hospedeira, ele faz sua própria máquina de replicação.

Os vírus de RNA têm taxas de mutações excepcionalmente altas porque suas enzimas de replicações são propensas a erros ao fazer novas cópias de vírus.

O virologista Prof. Jonathan Stoye, líder sênior do grupo do Instituto Francis Crick, em Londres, no Reino Unido, disse ao Medical News Today o que torna as mutações do vírus significativas.

“Uma mutação é uma mudança em uma sequência genética”, disse ele. “O fato de uma mudança mutacional não é de primordial importância, mas as consequências funcionais são. ”

Se uma alteração genética específica mudar o alvo de um medicamento ou anticorpo que atua contra o vírus, essas partículas virais com a mutação superarão as que não a possuem.

“Uma mudança em uma proteína para permitir a entrada de vírus em uma célula que transporta quantidades muito baixas de proteína receptora também pode proporcionar uma vantagem de crescimento para o vírus”, acrescentou o Prof. Stoye.

“No entanto, deve-se ressaltar que apenas uma fração [de] todas as mutações será vantajosa; a maioria será neutra ou prejudicial ao vírus e não persistirá. ”

“Mutações em vírus claramente importam, como evidenciado pela necessidade de preparar novas vacinas contra [o] vírus influenza todos os anos para a prevenção efetiva da gripe sazonal e a necessidade de tratar o HIV-1 simultaneamente com vários medicamentos para [prevenir] o] surgimento de vírus resistentes. ”

— Prof. Jonathan Stoye

A MNT apresentou recentemente um estudo de pesquisa realizado por uma equipe da Universidade Estadual do Arizona em Tempe. O artigo descreveu uma mutação que imita um evento semelhante ocorrido durante a epidemia da SARS em 2003.

A equipe estudou cinco amostras de cotonete nasal que tiveram resultado positivo no teste SARS-COV-2. Eles descobriram que um deles tinha uma deleção, o que significa que uma parte do genoma viral estava faltando. Para ser preciso, 81 nucleotídeos no código genético viral desapareceram.

Pesquisas anteriores indicaram que mutações semelhantes diminuíram a capacidade do vírus SARS de se replicar.

Outro estudo, desta vez no Journal of Translational Medicine, propôs que o SARS-COV-2 tinha captado padrões de mutação específicos em regiões geográficas distintas.

Os pesquisadores, da Universidade de Maryland em Baltimore e da empresa italiana de biotecnologia Ulisse Biomed em Trieste, analisaram oito mutações recorrentes em 220amostras de pacientes COVID-19.

Encontraram três destes exclusivamente em amostras europeias e outros três exclusivamente em amostras da América do Norte.

Outro estudo, que ainda não passou pelo processo de revisão por pares, sugere que mutações SARS-COV-2 tornaram o vírus mais transmissível em alguns casos.

No artigo, Bette Korber — do Laboratório Nacional de Los Alamos no Novo México — e colaboradores descrevem 13 mutações na região do genoma viral que codifica a proteína espiga.

Esta proteína é crucial para a infecção, pois ajuda o vírus a se ligar à célula hospedeira.

Os pesquisadores observam que uma mutação particular, que muda um aminoácido na proteína do pico, “pode ter se originado na China ou na Europa, mas [começou] a se espalhar rapidamente primeiro na Europa, e depois em outras partes do mundo, e que agora é a forma pandêmica dominante em muitos países. ”

O Prof. Stoye comentou que os resultados deste estudo não são de certa forma surpreendentes.

“Os vírus são tipicamente sintonizados com suas espécies hospedeiras. Se eles pulam espécies, por exemplo, de morcego para humano, um grau de reafinação é inevitável tanto para evitar defesas naturais do hospedeiro quanto para uma ótima interação com as células do novo hospedeiro”, disse ele.

“Mutações aleatórias ocorrerão, e os vírus mais adequados virão a predominar”, acrescentou. “Portanto, não parece surpreendente que o SARS-COV-2 esteja evoluindo após seu salto e se espalhou através da população humana. Claramente, tais mudanças estão ocorrendo atualmente, como evidenciado pela aparente disseminação da [mutação] observada por Korber [e colegas]. ”

No entanto, o Prof. Stoye não acha que esteja claro neste ponto como as mutações irão conduzir o comportamento de SARS-COV-2 a longo prazo.

“Os medos sobre a evolução da SARS-COV-2 para resistir a vacinas e drogas ainda não são razoáveis”, explicou. “No entanto, também é possível que vejamos a evolução para uma versão menos nociva do vírus, como pode muito bem ter ocorrido após a colonização humana inicial pelos chamados coronavírus sazonais. ”

No início deste ano, pesquisadores da Universidade de Pequim, em Pequim, China, publicaram um artigo na National Science Review descrevendo dois linhagens distintas de SARS-COV-2, que eles denominaram “S” e “L.”

Eles analisaram 103amostras de sequência de vírus e escreveram que cerca de 70% eram da linhagem L.

No entanto, uma equipe do Centro de Pesquisa de Vírus da Universidade de Glasgow, no Reino Unido, discordou das descobertas e publicou sua crítica aos dados na revista Evolução do Vírus.

“Dadas as repercussões dessas alegações e a intensa cobertura mediática desses tipos de artigos, examinamos detalhadamente os dados apresentados [...] e mostramos que as principais conclusões desse artigo não podem ser fundamentadas”, escrevem os autores.

O Prof. David Robertson, chefe de Genômica e Bioinformática Viral no Centro de Pesquisa de Vírus, fez parte da equipe. MNT perguntou a sua opinião sobre a possibilidade de haver mais de uma estirpe de SARS-COV-2.

“Até que haja alguma evidência de uma mudança na biologia do vírus, não podemos dizer que há novas cepas do vírus. É importante perceber que as mutações são um subproduto normal da replicação de vírus e que a maioria das mutações que observamos não terão nenhum impacto na biologia ou na função do vírus”, disse ele.

“Alguns dos relatórios de, por exemplo, alterações de aminoácidos na proteína espiga são interessantes, mas no momento, estas são, na melhor das hipóteses, uma hipótese. Seu impacto potencial está sendo testado em vários laboratórios. ”

O Prof. Stoye pensa que é “mais um caso de semântica do que qualquer outra coisa” no momento.

“Se tivermos sequências diferentes, temos diferentes cepas. Só quando temos uma maior compreensão das consequências funcionais das mudanças evolutivas observadas faz sentido reclassificar os diferentes isolados”, disse ele.

“Nesse ponto, podemos procurar correlacionar a variação da sequência com implicações prognósticas ou terapêuticas. Isso pode levar vários anos. ”

Então, que tipo de evidência os cientistas céticos procuram no debate sobre múltiplas cepas de SARS-COV-2?

AMNT pediu ao Prof. Mark Hibberd, da London School of Hygiene and Tropical Medicine, no Reino Unido, que pesasse sobre o debate.

“Para os virologistas, 'tensão' é uma palavra subjetiva que nem sempre tem um significado específico claro”, comentou.

“Mais útil na situação do SARS-COV-2 seria a idéia de 'serotipo', que é usado para descrever cepas que podem ser distinguidas pela resposta imune humana — uma resposta imune a um sorotipo geralmente não protege contra um sorotipo diferente. Para o SARS-COV-2, não há provas conclusivas de que isso tenha acontecido ainda. ”

“Para mostrar que o vírus mudou geneticamente o suficiente para criar uma resposta imune diferente, precisaríamos caracterizar a proteção imune e mostrar que funcionou para um sorotipo e não para outro”, continuou.

O Prof. Hibberd explicou que os cientistas estão estudando anticorpos neutralizantes para ajudá-los a definir um sorotipo para SARS-COV-2. Estes anticorpos podem impedir que o vírus infecte uma célula hospedeira, mas podem não ser eficazes contra uma nova estirpe.

“Vários grupos ao redor do mundo identificaram uma mutação específica na proteína de pico SARS-COV-2, e eles estão preocupados que essa mutação possa alterar esse tipo de ligação, mas não podemos ter certeza de que ela faça isso no momento. Mais provável, essa mutação provavelmente afetará a ligação do vírus ao seu receptor [...], o que pode afetar a transmissibilidade. ”

— Prof. Mark Hibberd

“Idealmente, precisamos de evidências experimentais, [como uma] demonstração de uma mutação que leva a uma mudança funcional no vírus em primeiro lugar e, em segundo lugar, uma demonstração de que essa mudança terá um impacto em [pessoas com a infecção]”, sugeriu o Prof. Robertson.

Ele apontou para lições que especialistas aprenderam durante o surto de Ebola 2014-2018 na África Ocidental, onde vários grupos de pesquisa sugeriram que uma mutação resultou na passagem do vírus mais fácil entre as pessoas e mais mortal.

Experiências de cultura celular mostraram que o vírus mutado foi capaz de se replicar mais rapidamente. No entanto, quando os cientistas posteriormente estudaram isso em modelos animais, eles descobriram que ele não se comportava de forma diferente das manchas sem a mutação.

Cientistas de todo o mundo continuam a procurar respostas para as muitas perguntas pendentes em torno da SARS-COV-2. Sem dúvida, veremos mais pesquisas emergir nos próximos meses e anos que avaliarão o impacto das mutações SARS-COV-2 sobre a pandemia COVID-19 e o futuro deste novo coronavírus.

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